El alerce, árbol milenario

Larch, millenary treeEl alerce es uno de los árboles más grandes que pueden hallarse en el territorio sudamericano, alcanzando una altura de entre 40 y 55 metros. El tronco se encuentra libre de ramas y hojas generalmente hasta unos dos tercios o cuatro quintos de su extensión total, donde finalmente se abre una copa densa y redondeada de follaje. Estas coníferas, de hojas perennes, conforman una de las especies más longevas de todo mundo, habiéndose datado especímenes de aproximadamente 3600 años. Una característica de este tipo de árboles es que, pese a su gran producción de semillas, su ritmo de regeneración natural es muy pobre.

Su entorno natural es el de las montañas costeras del sur de Chile, desde Valdivia hasta Puerto Montt, y también próximo a los Andes, en poblaciones dispersas tanto en el lado chileno como argentino de la Cordillera. Usualmente, se desarrollan en suelos arenosos, de bajo pH y pobre drenaje, condiciones relativamente desfavorables para la gran mayoría de los árboles; por este motivo suele hallárselos aislados o asociados sólo a unas pocas especies de árboles o arbustos.

Si bien los registros fósiles confirman que originalmente los alerces poblaban asimismo las tierras bajas costeras incluso al nivel del mar, hoy en día pueden ser hallados solamente en alrededor de un 15 por ciento de su extensión territorial original. La tala y quema intensiva durante el siglo XIX redujo enormemente el número de especímenes, convirtiéndola en una especie amenazada. El cambio climático ha jugado también un rol determinante en la merma del alerce, puesto que ha influido negativamente sobre su capacidad de regeneración natural y ha incrementado la competencia en el terreno con especies mejor adaptadas a las nuevas condiciones.

El alerce fue declarado monumento natural en el año 1976 y se prohibió desde entonces cualquier tipo de explotación de este árbol. Sin embargo, la actividad ilegal, la dificultad en la propagación de los árboles y su lento crecimiento continúan manteniendo a la especie en peligro de desaparición.