El ciervo huemul

The huemul deerEl huemul (Hippocamelus Bisulcus) es un ícono de la fauna de Chile a tal punto que forma parte del escudo de armas del país, y es el ciervo de mayor tamaño entre los que se hallan en territorio chileno. De patas cortas y manto color café, su pelaje es denso y aceitoso para permitirle nadar en las gélidas aguas patagónicas. Sus fibras capilares son asimismo huecas, lo que le provee al animal un buen aislamiento antes las inclemencias de la zona.

Pese a que originalmente habitaba la región patagónica de Argentina y Chile, desde la altura de Santiago hasta el Estrecho de Magallanes, en la actualidad la especie se encuentra en peligro de extinción. Se estima que la población actual de huemules es de unos dos mil ejemplares, y su drástica reducción (que llevó a incluirlo en el registro de especies amenazadas) se debe especialmente a la caza indiscriminada, al avance del hombre sobre su hábitat natural y a la acción de depredadores como los perros, pumas y zorros. Además, la proliferación de la actividad ganadera introdujo competencia por la vegetación que constituye el alimento de este ciervo.

Con el objeto de preservar al huemul y lograr una repoblación de los bosques patagónicos, en el año 2010 el gobierno chileno lanzó el Plan Nacional de Conservación del Huemul en conjunto con organizaciones no gubernamentales abocadas a la protección animal. Como parte del programa, se realizan trabajos de reproducción semi controlada en áreas protegidas y se libera luego a las crías en forma gradual a su entorno natural; esto se complementa con un seguimiento de estos ejemplares por un período de dos años, a fin de controlar su adaptación al medio.

En el mismo año, los gobiernos de Chile y Argentina firmaron un memorando de entendimiento para la cooperación en las tareas de protección del ciervo huemul en ambos lados de la Cordillera de los Andes.

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Copihue, flor nacional de Chile

El copihue (Lapageria rosea) es la flor nacional de Chile y una de las especies de plantas más destacadas y mundialmente conocidas de la flora autóctona. Se trata de una enredadera perenne que alcanza un tamaño de entre 10 y 15 metros, y presenta una hermosa flor en forma de campana de unos 15 centímetros de largo por 10 de ancho, generalmente de color rojo fuerte, aunque también puede hallárselas en tonos más claros e incluso en blanco.

Copihue, national flower of ChileEl origen de su nombre suele adjudicarse a la leyenda de un amor prohibido entre un guerrero pehuenche llamado Copih y una joven princesa mapuche de nombre Hues. Como ambos pueblos se encontraban en guerra, esta relación fue desaprobada por las familias y los enamorados fueron ejecutados. En el lugar de su muerte surgieron una flor blanca y otra roja, que los pobladores de sendas tribus tomaron como una señal para la reconciliación y el fin del conflicto.

Su hábitat natural es el de los bosques de la zona centro y sur de Chile, entre Valparaíso y la región de Los Lagos, donde su tallo flexible y resistente se desarrolla trepando arbustos y troncos de árbol. El copihue es actualmente una especie amenazada y ha experimentado una drástica reducción del tamaño de sus poblaciones en el entorno natural. Entre las causas de este fenómeno se pueden mencionar el avance de la actividad humana en zonas donde originalmente proliferaba esta trepadora y su atractivo que le otorga un alto valor comercial para la explotación. Puesto que la planta experimenta un proceso de regeneración natural por semillas con un crecimiento y floración extremadamente lentos, que demoran hasta diez años, poner un punto final al declive de la planta no es una tarea sencilla.

Considerada como una especie en grave peligro de extinción por la Ley de Bosques, todo tipo de actividad de explotación, poda y comercio del copihue ha sido prohibida mediante un decreto del año 1971.

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Especies en peligro

El avance de la actividad humana y la alteración del entorno en el que se desarrollan tanto la flora como la fauna tiene generalmente consecuencias muy negativas para la prevalencia de estas especies, y da lugar a una gradual reducción del número de ejemplares. Si estos efectos negativos perduran en el tiempo, puede llegarse a la extinción de la especie, es decir a su desaparición total del ecosistema; el criterio habitualmente empleado en este sentido considera que una especie se encuentra extinta si no se han avistado ejemplares en su hábitat natural por un período mayor a los cincuenta años.

Endangered speciesEntre las causas más comunes que ponen en riesgo la biodiversidad de una región se encuentran: la destrucción de sus hábitat (sea por la tala indiscriminada de bosques o la modificación del terreno para la agricultura, entre otras), la introducción de especies foráneas (lo que incrementa la competencia por el alimento, la depredación y la aparición de nuevas enfermedades), y la caza y pesca excesivas (que determinan una rápida reducción del tamaño de las poblaciones).

En el caso particular de Chile, existe un gran número de especies que se hallan actualmente en peligro de desaparición, e incluso se ha producido ya la extinción de otras de ellas. Sólo tres especies han sido declaradas formalmente extintas en el país: el zarapito esquimal, un ave de la que no ha habido avistamientos desde los años cincuenta; el tuco-tuco, un mamífero roedor de gran tamaño que fue exterminado por la cría de ovejas y la introducción de perros y gatos en su territorio; y el sándalo del archipiélago Juan Fernández, explotado intensamente para el uso de su madera aromática.

El estado lleva adelante grandes esfuerzos para garantizar la supervivencia de las especies amenazadas en el país. Además del programa de parques nacionales, la Comisión Nacional Forestal trabaja con organizaciones no gubernamentales en programas específicos como el Plan de Conservación del Huemul, que busca fomentar el incremento del número de ejemplares manteniendo corredores biológicos entre las diferentes áreas donde estos se desarrollan.

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Parques Nacionales de Chile

Con el fin de preservar la gran biodiversidad que se manifiesta en todo el territorio chileno, se han creado numerosas reservas naturales donde las especies animales y vegetales pueden desarrollarse lejos de la intervención humana. De esta forma, se protege tanto el entorno natural como la fauna y flora locales, y se permite al viajero conocer las características de los ecosistemas regionales sin ningún tipo de alteración.

National Parks in ChileLa CONAF es el organismo a cargo de la administración de parques nacionales, reservas y monumentos naturales. En conjunto tiene a su cargo la protección de una superficie que comprende aproximadamente un quinto de la extensión territorial total de Chile, y obtiene sus fondos para este trabajo del cobro de entradas a los visitantes.

Los parques nacionales del norte, como Lauca y Volcán Isluga, presentan una geografía única, característica del desierto y la aridez que predominan en esa zona. Para un mayor disfrute de su recorrido, es preferible hacerlo mediante vehículos todo terreno.

Hacia el otro extremo del extenso territorio chileno, los parques Laguna San Rafael y Bernardo O’Higgins tienen como misión la preservación del entorno natural patagónico, que incluye sus lagos y glaciares.

El entorno protegido con mayor reconocimiento mundial es el Parque Nacional Rapa Nui en la Isla de Pascua, un territorio ubicado en el Océano Pacífico y que se destaca no sólo por su naturaleza sino también por los famosos sitios arqueológicos.

Otro de los sitios de conservación natural más populares de Chile se ubica al sur del país, en la región de Magallanes, y comprende más de 180 mil hectáreas. Convertido en una Reserva Mundial por la UNESCO en el año 1978, permite a sus visitantes apreciar buena parte de las distintas especies animales y vegetales que habitan la Patagonia, desde los bosques andinos hasta la estepa. Los ñandúes, guanacos, el puma o el zorro colorado son algunos de los miembros más representativos de la fauna local, que abarca además numerosas especies de reptiles y aves.

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Fauna de Chile

La diversidad climática y geográfica de Chile que ya se ha mencionado con anterioridad, tiene asimismo una gran influencia en el tipo de especies animales autóctonas que habitan el territorio nacional. Esta variedad se manifiesta tanto en el caso de las especies terrestres como para las aves y los animales acuáticos.

Fauna de ChileEn la extensa costa chilena pueden encontrarse distintos animales marinos, entre los que se pueden mencionar las focas, leones marinos y pingüinos en el sur del país, y los delfines en las zonas de aguas más cálidas. Entre ellos, la ballena azul, el mamífero más grande del mundo y una especie protegida local desde el año 2008, ocupa un lugar destacado entre las 87 variedades de mamíferos acuáticos que pueblan el país. Además, las regiones costeras presentan una gran diversidad de especies de aves marinas, como el albatros, la gaviota y el pelícano.

En lo que respecta al resto del territorio, el tipo de fauna que habita las regiones norte, centro y sur es muy diferente dadas las disímiles condiciones climáticas en cada una de ellas. En el norte a su vez, puede distinguirse entre la gran diversidad de las zonas tropicales, donde se encuentra situado el Parque Nacional Lauca y conviven la gran mayoría de las aves presentes en el país, destacándose por sobre todas los flamencos andinos, y la escasa presencia animal del desierto de Atacama, el más árido del mundo, que impone inhóspitas condiciones para el desarrollo de la vida animal y vegetal.

En el sur y las tierras patagónicas, el bosque alberga distintos tipos de ciervos, como el pudú y el huemul, que también pueden hallarse en territorio argentino. En la estepa es habitual la presencia de guanacos, zorros y aves terrestres de gran tamaño como los ñandúes, característicos del continente americano.

La zona centro cuenta con condiciones climáticas más favorables para el desarrollo de la actividad animal, por lo que allí se observa la mayor biodiversidad. Abundan los roedores y otras especies de pequeño tamaño, los pumas en la región pre cordillerana y una importantísima variedad de aves.

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Flora de Chile

En lo que respecta a la flora del país, debe remarcarse que dada la variedad de ecosistemas que tienen lugar en la vasta extensión latitudinal del país, existe una gran diversidad de especies de plantas. En particular, si se tiene en cuenta la disposición geográfica única de Chile, encerrado entre la Cordillera de los Andes y el Océano Pacífico, muchas de ellas no pueden encontrarse en ningún otro lugar del planeta. Esto determina que esa riqueza natural sea enormemente apreciada alrededor del mundo.

Flora de ChilePara preservar intacta esta biodiversidad, el estado ha establecido la creación de numerosos parques nacionales en diferentes regiones del país, con estrictas reglamentaciones para el control y la protección de las más de cinco mil especies animales y vegetales que se manifiestan en Chile. Esta cantidad de áreas protegidas es sólo superada en Sudamérica por Argentina.

Entre las 2500 especies que son endémicas del territorio chileno, la gran mayoría corresponde a plantas. Las especies típicas del sur del país son: el copihue, una enredadera de la familia de las Philesiaceae con flores rojas, blancas o rosas en forma de campana alargada y con pétalos gruesos que se ha convertido en la flor nacional de Chile; también es característico de la zona el árbol de canela, de una gran importancia cultural para el pueblo Mapuche, originario de la región. En el norte el clima cambia radicalmente y predominan la aridez y el desierto, por lo que la morfología de las plantas locales se modifica por la necesidad de preservar la escasa cantidad de agua que cae sobre ellas en forma de precipitaciones a lo largo del año. En el desierto de Atacama, se destacan la añañuca y la garra de guanaco, que incluso llegan a presentar hermosas infloraciones durante los últimos meses del año, cuando las lluvias se hacen más frecuentes.

La especie más reconocida es sin dudas el alerce, la segunda más longeva del mundo, con especímenes que pueden datarse en varios miles de años de edad.

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